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El diagnóstico trae CTE al fútbol profesional americano

Una foto de Scott Vermillion con sus hijos Ava-Grace y Braeden se exhibe en la casa del padre de Scott, David Vermillion, en The Villages, Florida, el 27 de junio de 2022.  (David Lawrence/The New York Times)

Una foto de Scott Vermillion con sus hijos Ava-Grace y Braeden se exhibe en la casa del padre de Scott, David Vermillion, en The Villages, Florida, el 27 de junio de 2022. (David Lawrence/The New York Times)

A los familiares de Scott Vermillion todavía les resulta difícil articular el revoltijo de emociones que sintieron cuando recibieron la llamada de los médicos en noviembre pasado.

Vermillion, exfutbolista de la MLS, había muerto un año antes, el día de Navidad de 2020, a la edad de 44 años. Según su familia, la causa directa fue la intoxicación por alcohol y medicamentos recetados, el triste final de una vida turbulenta. Vermillion, quien fue uno de los mejores jugadores de fútbol de Estados Unidos en la escuela secundaria y la universidad y jugó cuatro temporadas en la MLS, había pasado la última década de su vida separado de su familia mientras luchaba contra el abuso de sustancias y un comportamiento poco confiable e impredecible.

A fines del año pasado, los médicos de la Universidad de Boston ofrecieron una explicación diferente: después de examinar el cerebro de Vermillion, los expertos universitarios le dijeron a su familia que había desarrollado encefalopatía traumática crónica (CTE, por sus siglas en inglés), un trastorno cerebral degenerativo asociado con síntomas que incluyen pérdida de memoria, depresión y comportamiento agresivo o impulsivo. .

El diagnóstico le dio a Vermillion el triste honor de ser el primer futbolista profesional estadounidense con un caso público de CTE. También fue un hito triste para la MLS, una liga que, incluso en su corta historia, ha visto las secuelas de los tipos de lesiones cerebrales más comúnmente asociadas con los deportes de contacto como el fútbol, ​​el boxeo y el hockey.

Para el fútbol en su conjunto, el resultado agregará otra nota a pie de página a un pequeño pero creciente coro de preocupaciones sobre los riesgos para la salud del deporte más popular del mundo.

“Ciertamente existe un riesgo de CTE en el fútbol americano, no tanto como en el fútbol americano, pero ciertamente es un riesgo”, dijo Ann McKee, directora del Centro de CTE de la Universidad de Boston.

McKee es un neuropatólogo que ha descubierto la enfermedad en cientos de deportistas, incluido Vermillion.

David Vermillion, padre de Scott Vermillion, ex estrella universitaria que jugó cuatro temporadas en la MLS y murió en 2020, con uno de los uniformes de su hijo en su casa de The Villages, Florida, el 27 de junio de 2022. (David Lawrence/ The New Tiempos de York)

David Vermillion, padre de Scott Vermillion, ex estrella universitaria que jugó cuatro temporadas en la MLS y murió en 2020, con uno de los uniformes de su hijo en su casa de The Villages, Florida, el 27 de junio de 2022. (David Lawrence/ The New Tiempos de York)

El diagnóstico le dio a la familia de Vermillion una sensación de claridad, por pequeña que fuera, sobre toda una vida de preguntas. No respondió todo; era simplemente imposible ya que la CTE solo se puede diagnosticar post mortem. Desencadenó sentimientos de duda, culpa, ira y alivio. Pero finalmente supieron algo.

El espectro de la CTE comenzó a acechar a la NFL hace casi dos décadas cuando se encontraron los primeros casos de la enfermedad en los cerebros de exjugadores de fútbol profesional. Desde entonces, la CTE, que se asocia con golpes repetidos en la cabeza, se ha detectado en los cerebros de más de 300 exjugadores de la NFL.

En el fútbol, ​​sin embargo, la investigación y el debate público sobre la CTE y las lesiones en la cabeza apenas están surgiendo, aunque los casos confirmados han aumentado. Un delantero inglés. Un campeón mundial brasileño. Un futbolista aficionado estadounidense.

Los exjugadores de la MLS Alecko Eskandarian y Taylor Twellman hablaron sobre cómo las conmociones cerebrales acabaron con sus carreras e impactaron sus vidas personales. En 2016, la dos veces campeona mundial femenina Brandi Chastain se comprometió públicamente a donar su cerebro para la investigación de CTE.

“Tenemos que entender la gravedad de la situación”, dijo Chastain. “Hablar de conmociones cerebrales en el fútbol no es solo un tema candente. Es real. Necesita verdadera atención”.

El año pasado, ligas y torneos de todo el mundo, incluida la MLS, comenzaron a experimentar con sustitutos de conmoción cerebral, que son cambios de equipo adicionales para acomodar a los jugadores con posibles lesiones cerebrales. La MLS se ha unido a otras ligas deportivas para implementar una variedad de protocolos, incluido el uso de observadores independientes y especialistas para evaluar posibles conmociones cerebrales durante los juegos.

“MLS tiene una política integral para educar a los jugadores, entrenadores, oficiales y personal médico sobre la importancia de la detección, detección temprana y tratamiento de lesiones en la cabeza”, dijo Margot Putukian, directora médica de la liga, en un comunicado. “Siempre hay espacio para seguir avanzando y la MLS está firmemente comprometida con este importante trabajo”.

Sin embargo, el enfoque no es solo tratar las conmociones cerebrales. En un esfuerzo cada vez mayor por prevenir todo tipo de cabezazos, los jugadores de todos los niveles practican este deporte con más políticas destinadas a limitar los cabezazos.

El estudio de 2019 realizado por investigadores de Glasgow, Escocia, mostró que los ex futbolistas profesionales tenían 3,5 veces más probabilidades de morir de una enfermedad neurodegenerativa que los miembros de la población general (y menos probabilidades de morir de enfermedades cardíacas y algunos tipos de cáncer). Por lo tanto, la historia de Vermillion se convierte en la moraleja final de una serie más nueva.

“El ETC nunca pasó por nuestras mentes”, dijo Cami Jones, quien estuvo casada con Vermillion de 1999 a 2004.

Vermillion comenzó a jugar fútbol a los 5 años en Olathe, Kansas. Según algunos de sus familiares, amaba el movimiento incesante del juego, las acciones intrépidas. Sus entrenadores en la escuela primaria a menudo lo dejaban sentarse en el banquillo durante mucho tiempo porque marcaba demasiados goles, dijo su padre, David Vermillion.

Su talento finalmente le abrió las puertas en los clubes regionales de élite y en los equipos juveniles de EE. UU. cuando era adolescente. Lo llevó a la Universidad de Virginia, donde en su primer año formó parte del tercer equipo de los mejores futbolistas de Estados Unidos. Esto lo llevó a la MLS, donde se unió a su club local, los Kansas City Wizards, ahora Sporting Kansas City, en 1998 a la edad de 21 años.

Sin embargo, Vermillion, un defensor tenaz, nunca se convirtió en profesional. Jugó para otros dos clubes antes de que una persistente lesión en el tobillo lo obligara a retirarse anticipadamente después de la temporada de 2001. Las ganancias durante su incipiente carrera en la liga fueron escasas: su padre recordó el salario de su hijo de alrededor de $ 40,000 al año cuando dejó el juego.

“Ese fue un golpe duro”, comentó David Vermillion. “Se ha pasado toda la vida tratando de subir esa colina, subir, convertirse en un buen jugador y ver de la nada cómo terminó todo fue complicado”.

Scott Vermillion trató de encontrar un punto de apoyo en la vida después del fútbol. Gestión de una tienda familiar. Entrenó equipos juveniles locales. Estaba cursando la carrera de enfermería. Sin embargo, su relación se desmoronó lentamente.

Aunque el comportamiento de Vermillion se volvió más preocupante en la década anterior a su muerte, Jones notó que había notado algunos cambios en él incluso antes de que terminara su carrera: a menudo estaba letárgico, lo que encontraba extraño para un atleta profesional, y se quejaba de dolores de cabeza.

“Cuando conocí a Scott, era un atleta profesional extrovertido y enérgico, súper divertido, un bromista”, recuerda Jones, quien se divorció de Vermillion en 2004, tres años después de que Vermillion se jubilara cuando sus hijos tenían 1 y 3 años. “Vi ese cambio muy rápido y me asustó”.

Durante la siguiente década, Vermillion continuó alejándose de su familia. Según familiares, su consumo de alcohol se volvió extremo y su comportamiento más errático. Se casó por segunda vez, pero esta unión solo duró alrededor de un año. En 2018, fue arrestado por violencia doméstica grave luego de un incidente que involucró a un amigo. Ha estado entrando y saliendo de programas de rehabilitación de drogas y alcohol, apareciendo solo para insistirle a su familia que los programas no lo estaban ayudando, que no podía ser ayudado.

Su hija Ava-Grace Vermillion se había acostumbrado a perderse sus noches de baile. Su hijo, Braeden Vermillion, ahora de 22 años, quedó devastado cuando su padre no terminó la escuela secundaria.

“Nos prometió muchas cosas, pero básicamente puso excusas y no recibió nuestras cosas”, dijo Ava-Grace Vermillion, de 20 años.

Stephanie Alessi-LaRosa, neuróloga del ejercicio en Hartford, Connecticut, advirtió contra hacer conexiones fortuitas entre los diagnósticos de CTE post mortem y los patrones de comportamiento en la vida de una persona. Señaló que la investigación sobre este tema aún se encuentra en sus primeras etapas y los médicos todavía están tratando de comprender por qué algunos atletas tienen ETC y otros no.

“Tengo pacientes que no están convencidos de buscar tratamiento psiquiátrico porque creen que tienen CTE y están condenados”, dijo. “Creo que es importante que los pacientes obtengan la ayuda que necesitan y, si su familia está preocupada, los lleven a un neurólogo deportivo”.

La madre de Vermillion, Phyllis Lamers, se comunicó con el laboratorio de Boston para que examinaran el cerebro de su hijo después de su muerte. CTE tiene cuatro etapas, la última etapa está asociada con la demencia; Scott Vermillion estaba en la segunda fase del ETC.

© 2022 The New York Times Compañía

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